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Perfil 18 de Mayo de 2019

Rafik Neme le apuesta a la creación de un entorno científico

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Foto: Cortesía de Rafik Neme

El biólogo, investigador de la Universidad de Columbia, contó detalles de su trayectoria en la ciencia y de su vida en Barranquilla. Dentro de sus planes está regresar a esta ciudad para ser profesor asistente e investigar la biodiversidad del Caribe.

Sharon Kalil
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Cuando a Rafik Neme le preguntan de dónde es, sin dudarlo, menciona a Barranquilla, una ciudad que lo acogió desde los dos años y a la que le debe su acento e interés por el baile. Y es que, aunque tenga ascendencia libanesa, su padre haya nacido en Valledupar y su madre, como él, en Bogotá, pregona que es “funcionalmente barranquillero”.

Rafik, a diferencia de sus padres y de sus dos hermanos, quienes se inclinan por el campo artístico, es biólogo evolutivo, un área de la ciencia por la que sintió gran fascinación mientras crecía y estudiaba en el Colegio Alemán de Barranquilla. “Siempre me he querido ver como un científico enamorado de la naturaleza y honestamente no sé de dónde vino ese interés. Yo esos personajes los leía en publicaciones de ciencia ficción y me parecían muy interesantes, pero en la Costa faltan muchos referentes de la ciencia para presentárselos a los jóvenes’’.

Con desparpajo y entre risas contó que usualmente se despierta tarde, pues trata de tomarse las mañanas “con calma”. “Desayuno, leo algo que tenga pendiente, me pongo al día con los correos y voy un rato a la oficina a trabajar en la mañana, pues digamos que como científico no tengo un horario determinado, incluso, a veces me gusta trabajar desde la casa o desde un café”.

Se describió como una persona “muy agitada”, prueba de ello es que cuando cumplió sus 28 años ya contaba en su hoja de vida con un doctorado y a sus 30 ya había logrado muchos de sus sueños, lo que ha hecho que ahora, a sus 33 años, quiera disfrutar su vida de una manera más calmada.

“Me gusta mucho de mi carrera que cuando se está trabajando en la pregunta problema, uno se llega a conectar totalmente con lo que hace. Yo, por ejemplo, trabajo mucho con computadores y trato de hacer datos biológicos, de genomas, etc. A veces hay que encontrar ciertos patrones y, en el momento en que se logra, uno siente una explosión de placer en la cabeza”.

También argumentó que le fascina simplificar grandes datos, de los que tiene acceso en los computadores. “Me gusta mucho la interacción: cuando le presento ideas nuevas a las personas y empezamos a debatir o cuándo les veo una cara de emoción al percatarse por qué es que me parece interesante cualquier temática”.

Un cambio. Después de vivir tres años en Nueva York y ser investigador en la Universidad de Columbia, Rafik regresará a Barranquilla en julio para ser profesor asistente y liderar un grupo de investigación, en la Universidad del Norte. “Todavía estoy trabajando en la Universidad de Columbia en un grupo de investigación. Estoy estático y emocionado de volver a Barranquilla porque me fui de la ciudad a mis 19 años con un poco de frustración, ya que no era un entorno en el que quería estar: tenía el corazón roto, la cabeza enredada, no me imaginaba haciendo ciencia, así que digamos que hui un poco”.

Estos pensamientos han ido cambiando a través del tiempo, pues ahora disfruta ‘’las maravillas’’ de la ciudad. “En la actualidad veo otra Barranquilla. Me encontré con personas de mi generación y vi que todo es muy diferente a lo que recordaba. Busqué opciones para volver a la ciudad y pensé en cómo usar mis recursos personales y científicos para que el entorno científico de la ciudad se volviera un poco más como yo quería que fuera cuando me fui, y que los pelaos se emocionen con esto”.

Con este objetivo Rafik consiguió financiación de agencias norteamericanas para iniciar un grupo de investigación en la Universidad que él eligiera. Así fue como escogió la Universidad del Norte, en donde trabajará temas dedicados a la biodiversidad del Caribe Colombiano. “Es importante que nosotros seamos más curiosos. Yo creo que en la Costa tenemos gente muy inteligente, muy hábil, pero todavía nos falta una conexión mucho más estricta con la ciencia y la naturaleza. Es el hecho de incluso imaginar que nuestros hijos pueden ser científicos. No hay lugar donde uno pueda hacer más impacto, que donde uno conoce más’’.

Contó que en su carrera se ha caracterizado por cambiar de escenarios y ambientes cuando las preguntas se le hacen monótonas. ‘‘No me gusta quedarme quieto. Prueba de ello, es que luego de estudiar y trabajar durante muchos años en Alemania decidí irme a Estados Unidos a complementar mi carrera. Me propusieron trabajar en la Universidad de Princeton, de ahí me mudé a Manhattan a la Universidad de Columbia, en Nueva York, donde trabajé en un tema totalmente diferente y en un sistema que no es usual en la comunidad académica, se trata del estudio de ciliados’’.

Rafik aseguró que no se arrepiente de nada, aunque sí siente nostalgia por algunos sacrificios que ha hecho. ‘‘Yo me he ido de muchas partes… he estado en varias ciudades trabajando en pro de mi carrera y he dejado mucha gente y amigos atrás. Obviamente la distancia no es tanto un problema porque podemos comunicarnos, pero, por ejemplo, he estado lejos de mi familia por mucho tiempo. No me arrepiento, pero ahora me gusta estar más presente en sus vidas’’.

 

Estudios: Se graduó en el Colegio Alemán de Barranquilla. Hizo su pregrado en Biología en la Universidad Nacional de Colombia, en Bogotá. Luego, fue becado para cursar una maestría en Biología Molecular en la Universidad de Göttingen, en Alemania. En ese mismo país, pero en el Instituto Max Planck de Biología Evolutiva, hizo un doctorado y postdoctorado en Genética Evolutiva. 

Orígenes: Nací en Bogotá. Mi papá es de Valledupar y mi mamá de Bogotá. Cuando cumplí los dos años mi familia se mudó a Barranquilla. De nacimiento soy cachaco, pero de crianza soy barranquillero. Estudié toda la vida en Barranquilla, hasta los 17 años, y me mude a Bogotá a los 19 años. Funcionalmente soy barranquillero.

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